Lithium : la France lancée dans la course à “l’or blanc” indispensable aux batteries électriques

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C’est en 2028 que devrait débuter l’exploitation de la mine de lithium à Echassières, dans l’Allier. Selon un rapport publié en 2018 par le Bureau de recherches géologiques et minérales, la France ne manque pas de ce métal, indispensable à la production de batteries, un marché dont la Chine monopolise 75 %. Mais son exploitation minière pose également des problèmes environnementaux.

À première vue, le lithium ne ressemble pas à grand-chose. Doux, gris argenté, c’est le métal le plus léger et s’oxyde rapidement à l’air ou au contact de l’eau. Cependant, il possède des propriétés qui le rendent utile pour la production de batteries rechargeables. Téléphones, ordinateurs portables, appareils photo, caméscopes ou encore outils de bricolage et de jardin…

Son utilisation comme modèle s’est donc rapidement imposée, il y a vingt ans. Entre 1996 et 2005, il a été multiplié par 3000% pour les ordinateurs. Et depuis 2010, il a doublé globalement en dix ans.

Demandez environ 20% par an

Plus que? La croissance moyenne de la demande devrait être de 18% par an au cours de la prochaine décennie, dont 60 à 86% utiliseront des batteries, estime le Bureau of Geological and Mineral Research. Côté prix, enfin, en 2021 le lithium est passé de 6 430 € à… 45 030 € la tonne avant de dépasser 50 000 € en 2022.

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Avec la marche forcée vers la voiture électrique, ce métal s’avère plus stratégique que jamais. Pour la France et l’Europe, qui ont prévu la fin de la construction des moteurs thermiques pour 2035, cela pose donc une grande question à résoudre désormais : allons-nous troquer notre dépendance à l’énergie pétrolière des pétromonarchies du Golfe contre l’assujettissement ? de la Chine ? ?

Le piège de la Chine

Car non seulement l’Empire du Milieu produit 75% des batteries rechargeables, mais depuis plus d’une décennie, la stratégie de Pékin a aussi été d’étendre sa propriété de l’industrie minérale et des ressources stratégiques mondiales, analyse un rapport du Centre d’études prospectives et internationales . Information (Cepii), le lithium étant un excellent exemple.

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Les principaux pays producteurs se trouvent dans l’hémisphère sud. Mais “le géant minier chinois Tianqi a racheté en 2009 l’australien Talison Lithium, qui exploite la plus grande mine de lithium du monde” alors que “des groupes chinois ont conclu des accords sur neuf des onze opérations et projets de lithium dans le pays Australie”, notent-ils. Cepii, cité par le journal Alternatives économiques.

Conclusion : la Chine remplace et concentre désormais 52 % de la production mondiale de lithium et 25 % des réserves. Face à cette enquête, à défaut d’anticipation, l’Europe et la France répondent.

La France a des réserves

Publié en 2018, le rapport du BRGM dresse un bon état des lieux des ressources et du potentiel français en lithium. Au niveau européen, ce nouvel “or blanc” pèserait 24 millions de tonnes avec d’importants gisements en Espagne, en Finlande, en Ukraine, au Portugal, mais aussi en France parmi les “pays les plus actifs dans l’exploration du lithium”. BRGM.

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Au nord du Massif-Central, la Bretagne, l’Alsace mais aussi l’Occitanie : sa carte montre des terres fertiles. “Nous avons des mines de lithium et nous allons les développer […] C’est la clé de notre liberté”, a clairement déclaré Emmanuel Macron le 17 octobre dans la vie quotidienne. Un écho.

Deux permis d’exploration ont ainsi été approuvés dans le Bas-Rhin et l’Allier, département où l’industriel Imerys a annoncé le 24 octobre le lancement du projet “Emili” à Echassières (lire page 3). Six dossiers sont également en cours en France métropolitaine, dont trois pour la Haute-Vienne.

Acier très résistant à l’eau…

Cependant, un autre fait prévaudra également dans cette future exploitation minière : il faut deux tonnes d’eau pour produire un gramme de lithium. La stratégie peut-elle menacer l’important ? Le recyclage des batteries au lithium sera également un enjeu majeur, estime l’ex-Areva, devenu Orano, qui investit dans ce secteur.

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