Explorer la possibilité d’une vie extraterrestre vivant dans des grottes

C’est une bonne question, mais ce n’est toujours pas la bonne. La collaboration internationale de scientifiques dirigée par le chercheur de la NAU Jut Wynne a des dizaines de questions que nous devons poser et répondre. Nous pourrons revenir à cette question une fois que nous aurons compris comment étudier les grottes sur la Lune, Mars et d’autres corps planétaires.

Wynne, professeur de recherche auxiliaire en écologie des grottes, est l’auteur principal de deux études connexes, toutes deux publiées par eux dans une série spéciale d’articles sur les grottes planétaires. Journal des planètes de recherche géophysique. Le premier, “Questions fondamentales de science et d’ingénierie dans l’exploration planétaire des grottes”, a été produit par une équipe interdisciplinaire de 31 scientifiques, ingénieurs et astronautes qui, avec 82 autres scientifiques et ingénieurs de l’espace et des cavernes, ont compilé une liste de 198 questions. réduit. jusqu’au plus important 53. S’appuyant sur les connaissances d’un segment important de la communauté des sciences spatiales, il s’agit de la première étude conçue pour identifier les priorités de recherche et d’ingénierie pour faire avancer les études sur les grottes planétaires. L’équipe espère que leurs travaux feront la lumière sur ce qui serait finalement nécessaire pour soutenir les missions robotiques et humaines dans une caverne planétaire, à savoir la Lune et/ou Mars.

La seconde, “Les grottes planétaires : une vue du système solaire sur les produits et les processus”, a émergé de la première étude. Wynne s’est rendu compte qu’aucun effort n’avait été fait pour cataloguer les grottes planétaires du système solaire, une autre pièce importante du puzzle global. Il a formé une autre équipe de scientifiques planétaires pour s’attaquer à ce problème.

“Avec l’investissement financier et le soutien institutionnel nécessaires, la recherche et le développement technologique nécessaires pour réaliser ces progrès nécessaires peuvent être réalisés au cours de la prochaine décennie”, a déclaré Wynne. a dit. “Nous avons maintenant ce que j’espère être deux articles fondateurs qui aideront à faire passer la recherche sur les grottes planétaires d’un exercice de contemplation au chevet du patient à des robots qui sondent le sous-sol des planètes.”

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Ce que nous savons des grottes extraterrestres

Il y a beaucoup de. Les scientifiques ont identifié au moins 3 545 grottes potentielles sur 11 lunes et planètes différentes du système solaire, dont la Lune, Mars et les lunes de Jupiter et de Saturne. Des processus de formation de grottes ont même été détectés dans des comètes et des astéroïdes. Si le milieu environnant permet un accès souterrain, cela ouvre une opportunité d’exploration scientifique qui n’a jamais existé auparavant.

Les découvertes dans ces grottes peuvent être énormes. Les grottes pourraient un jour permettre aux scientifiques de “jeter un coup d’œil dans les profondeurs” de ces corps rocheux et glacés, ce qui peut donner un aperçu de leur formation (mais peut également fournir des informations supplémentaires sur la formation de la Terre). Bien sûr, ils peuvent aussi garder les secrets de la vie.

“Les grottes à la surface de nombreuses planètes représentent l’un des meilleurs environnements pour rechercher des preuves de vie éteinte ou éventuellement existante”, a déclaré Wynne. “Par exemple, parce que les grottes martiennes sont immunisées contre les radiations de surface mortelles et les fortes tempêtes de vent, elles sont plus susceptibles de présenter un régime de température plus stable par rapport à la surface, et certaines peuvent même contenir de la glace d’eau. Cela fait des grottes sur Mars l’un des cibles d’exploration les plus importantes dans la recherche de la vie. »

Et il ne s’agit pas seulement de trouver la vie – les mêmes facteurs font des grottes de bons endroits pour les abris d’astronautes sur Mars et la Lune, lorsque les missions en équipage peuvent explorer.

“Le bouclier anti-rayonnement sera essentiel pour l’exploration humaine de la Lune et de Mars”, a déclaré Leroy Chiao, un astronaute à la retraite, ancien commandant de la Station spatiale internationale et co-auteur du premier article. “Une solution possible consiste à utiliser des grottes à cette fin. Les exigences en matière d’habitats d’astronautes, de combinaisons EVA et d’équipements de protection contre le soleil cosmique et le rayonnement galactique devraient envisager l’exploration et le développement de grottes.”

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Que peut nous dire la Terre sur les autres planètes ?

Wynne, dont la recherche principale se concentre sur les grottes terrestres, a déclaré que l’exploration des grottes planétaires était un sujet de recherche parallèle pour la diversité terrestre depuis près de deux décennies. Les grottes abritent des écosystèmes uniques, parfois très éloignés de l’écosystème de surface dans la même zone. Qui peut dire qu’une grotte sur la Lune ou sur Mars ne serait pas similaire ? Il se demandait comment tant de questions qu’il avait étudiées sur les grottes sur Terre pouvaient s’appliquer à d’autres planètes.

Il n’est pas le seul à faire le lien. Wynne a mené plusieurs projets de recherche avec la NASA pour aider avec les technologies de détection avancées et la modélisation des habitats des grottes, peu importe si une grotte est terrestre ou extraterrestre. Il y a suffisamment de similitude dans l’environnement de la grotte pour faire des estimations raisonnables à prendre en compte lors de la sélection des cibles de la grotte pour l’exploration.

“Les grottes de Tellurea en profondeur sont généralement caractérisées par une obscurité totale, une température constante approchant la température de surface annuelle moyenne, peu ou pas de circulation d’air et une atmosphère presque saturée en eau”, a-t-il déclaré. “Les grottes sur d’autres corps planétaires présentent probablement des conditions environnementales similaires, mais elles seront également affectées par les conditions de surface du corps planétaire et la structure intérieure de la grotte.”

Keith Cowing, rédacteur en chef de SpaceRef.com et NASAWatch.com, a déclaré que l’utilisation de l’infrastructure de surface et de sous-sol existante d’une planète pourrait aider les gens à se rendre plus rapidement sur d’autres planètes sans avoir à emporter avec nous tout ce qui est nécessaire à leur survie.

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« Les humains vivent dans des grottes depuis des centaines de milliers d’années. Puis ils ont construit leur propre maison quand ils n’étaient pas là.” “Par conséquent, il est naturel de supposer que les grottes offriront des avantages similaires à mesure que l’humanité s’étendra à d’autres mondes. Alors que la terraformation à l’échelle planétaire est un objectif final, l’utilisation de grandes structures préexistantes telles que des grottes et des tubes de lave est plus pratique que d’apporter la technologie à la maturité nécessaire pour s’attaquer à la surface d’une planète entière, il y a peut-être un moyen.

Où sommes-nous actuellement?

Bien qu’une grande partie de cette recherche soit tournée vers l’avenir, elle doit également tenir compte des ressources, de la recherche et du soutien actuellement disponibles. De nombreuses plates-formes robotiques et ensembles d’instrumentation sont en cours de test, mais l’obstacle vient souvent là où il se trouve – un manque de financement. Avec un soutien suffisant, une mission d’exploration robotique dans une grotte lunaire ou martienne pourrait être possible dans les cinq à dix prochaines années.

Cette recherche s’appuie sur des travaux antérieurs pour créer une sorte de feuille de route pour aller de l’avant; Wynne voit cela comme une liste de tâches pour le même processus. Les questions auxquelles répondent les scientifiques et les ingénieurs décrivent les tâches requises pour se préparer à cette expédition robotique ; Il examine également de plus près les progrès nécessaires dans la technologie des combinaisons spatiales, les modules d’habitation et le matériel qui permettront aux humains de vivre et de travailler en toute sécurité sous terre sur la Lune et sur Mars.

“Il s’agit d’un domaine de recherche inexploité en sciences planétaires, et son importance dans la recherche de la vie ne doit pas être sous-estimée”, a-t-il déclaré. “Toutes nos vies, ‘Y a-t-il de la vie au-delà de la Terre?’ » »

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